Save Food – Save the World

Packaging is not just rubbish! On the contrary! It is an indispensable building block in the fight against food waste. This is proven by the Save Food Initiative, in which more than 1,000 companies from the food industry and retail trade are involved - with fascinating projects at home and abroad.

Two images that have left lasting impressions – here the dead whale washed up on the beach with tons of plastic waste in its stomach, there emaciated children in developing countries, sitting apathetically with empty stomachs and starving. As contrasting as these pictures may be, they all have one thing in common. They could be avoided by using packaging responsibly. In the case of whales, the countermeasures are obvious. Avoid as much plastic waste as possible and increase recycling rates. But what can packaging do to stop hunger? The answer is quite simple – its targeted use can reduce food losses and ensure food security.

And the potential effect is enormous. According to the latest estimates by the Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO), around one third of all food worldwide is lost every year. In figures, this means: around 1.3 billion tonnes, grown on an area larger than China, and around 840 million people suffering from hunger. There are many reasons for this. In industrialised nations foods often do not meet the demands of the trade, or are thrown away by consumers because they have bought too much or misinterpreted the best-before date. In less-developed countries, on the other hand, up to 50 percent of foodstuffs spoil every day before they can be sold, due to a lack of infrastructure and logistics. Just a quarter of the food currently lost or wasted would be enough to feed the starving world population.

Fewer losses instead of more production

An example from Kenya shows how this goal can be achieved. In Kenya, 300,000 of the 550,000 tonnes of mangoes grown do not make it to the market at all. „Only 2 percent are exported, and 5 percent are processed. The rest is picked fresh, spoils on the tree, or goes bad during storage or transport due to a lack of a cold chain,“ explains Sonja Mattfeld. She is a partner in Africon GmbH in Düsseldorf, a company that specialises in advising on market strategies in Africa and is a member of the Save Food Initiative.


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This situation was reason enough for the Save Food Initiative to support a small local company that dries local products using simple methods and thus makes them durable. Through the targeted use of efficient storage facilities, as well as processing and packaging technologies, the „Mango Project“ has helped to reduce food waste in Kenya by 10 percent within two years. A project typical of the Initiative launched in 2011. The cooperation between Messe Düsseldorf, the Food and Agriculture Organization (FAO) and the United Nations Environment Programme (UNEP) has set itself the goal of developing solutions along the value chain to combat food losses and waste. The Initiative is supported by over 1,000 members from industry, politics and civil society, including well-known corporations and industry associations, as well as research institutions and non-governmental organisations from the food sector. They have networked to develop interdisciplinary models with a holistic approach.

In this context, the role of packaging was also examined. Result – the frequently propagated slogan „packaging is rubbish“ is not correct. After all, intelligent packaging systems fulfil important functions along the production and trade chain. They afford protection against pest infestation and transport damage, safeguard freshness, storage capability and shelf life, as well as consumer information and hygienic handling. The representatives of the Save Food Initiative know that packaging is not a panacea. „The more the better“ does not apply, but „the less the better“ is not always true either. If a foodstuff is not sufficiently protected and spoils, more production resources have been wasted than would ever have been the case for suitable packaging. From the point of view of sustainability, in such a case the balance therefore tips in favour of packaging.

The opposite is the case in supermarkets when the bananas are first peeled and then packaged in plastic. After all, nature has already come up with some very good packaging ideas itself. Katharina Istel, Sustainable Consumption Officer at the NGO Naturschutzbund Deutschland, therefore advocates using packaging material in a calculated manner and only to the extent necessary: „The fact that packaging is not the only thing that counts in food waste is demonstrated by the fact that we pack incredibly strongly and still throw away so much food. The Nature Conservation Association’s criticism in this context is also directed against the convenient „to-go culture“, which has led to a real boom in disposable packaging.

Retailers take action

Retailers do not want to bear the blame for this. As a member of the Save Food Initiative, Lidl Deutschland for example attaches great importance to avoiding food waste. The sustainable use of resources is supported by an efficient merchandise management system, the freshness concept – products are offered at a reduced price before reaching their sell-by date – and support for food banks. The goal is to reduce plastic consumption by at least 20 percent by 2025.

Metro also works closely with food banks. In Germany alone, sound-quality foodstuffs worth around EUR 12 million are donated annually. The retail giant is the distribution partner of the Beste-Reste-Box. It was developed by „Zu gut für die Tonne!“ (too good for the waste bin), an initiative of the Federal Ministry of Food and Agriculture (BMEL), and makes it possible to take food not consumed in the restaurant with you. In addition, Metro cooperates with „United Against Waste“, an initiative that thinks up practical solutions against food wastage. Canteens and restaurants can use a waste analysis tool to find out where in their operations they are wasting resources. Metro also has the overriding goal of throwing away as little food as possible in its stock provisioning and in its own canteens. And last but not least, this company from Düsseldorf attaches great importance to optimal packaging for its private label products, whereby sustainability aspects play a decisive role. The company plans to replace all PVC packaging components with more environmentally friendly materials by the end of 2018.

Brand-name producers take action

Nestlé is pursuing a similar strategy. The food giant applies the “Food Loss + Waste Protocol”. The aim is to develop a global calculation and reporting standard to test the effectiveness of processes along the supply chain and identify areas requiring improvement. Nestlé’s „Make more of it – Together against Food Waste“ campaign, launched in 2017, educates consumers about food waste and provides household tips. To combat ocean pollution, Nestlé is committed to making all packagings recyclable or reusable by 2025. They are to be made of mono-material, printed with light or soot-free inks and have easily removable labels.

Another way to reduce food waste is to ensure good residual emptying and residual sizes of the packaging. Ultimately the size of the package too determines what ends up in the trash. The better the portions match demand and the longer the shelf life, the less likely it is that something will be thrown away. According to experts, more material is admittedly needed for smaller packs, but if food waste is reduced only slightly by this, the overall CO2 load will be lower. And that is more important than ever, because CO2 emissions from „food waste“ are currently ranked third behind those from the USA and China.

Save Food – Save the World

Verpackung ist nicht gleich Müll! Ganz im Gegenteil! Sie ist ein unverzichtbarer Baustein im Kampf gegen die Verschwendung von Nahrungsmitteln. Dies beweist die Save-Food-Initiative, in der sich mehr als 1.000 Unternehmen aus der Lebensmittelindustrie und dem Einzelhandel engagieren – und zwar mit spannenden Projekten im In- und Ausland.

Zwei Bilder, die sich eingebrannt haben: Hier der verendete Wal, der am Strand angeschwemmt wird und viele Tonnen Plastikabfall im Magen hat. Dort die abgemagerten Kinder in Entwicklungsländern, die mit leeren Mägen apathisch dasitzen und hungern. So gegensätzlich diese Bilder auch sind, sie haben eines gemeinsam: Durch den verantwortungsvollen Umgang mit Verpackungen könnten sie vermieden werden. Im Fall der Wale liegen die Gegenmaßnahmen auf der Hand: Möglichst viele Plastikabfälle vermeiden und die Recycling-Quoten erhöhen. Doch was kann Verpackung leisten, um den Hunger zu stoppen? Ganz einfach: Durch ihren gezielten Einsatz können Nahrungsmittelverluste reduziert und die Ernährung gesichert werden.

Und der potenzielle Effekt ist enorm. Neueste Schätzungen der Welternährungsorganisation (FAO) zufolge gehen weltweit jährlich rund ein Drittel aller Nahrungsmittel verloren. In Zahlen bedeutet das: rund 1,3 Milliarden Tonnen, die auf einer Fläche größer als China angebaut wurden, und das bei rund 840 Millionen Menschen, die Hunger leiden. Die Gründe sind vielfältig: In Industrienationen genügen Nahrungsmittel oft nicht den Ansprüchen des Handels oder werden von den Konsumenten weggeworfen, weil sie zu viel eingekauft oder das Mindesthaltbarkeitsdatum falsch interpretiert haben. In den weniger entwickelten Ländern dagegen verderben jeden Tag bis zu 50 Prozent der Nahrungsmittel aufgrund fehlender Infrastruktur und Logistik, noch bevor sie verkauft werden können. Dabei würde schon ein Viertel der aktuell verlorenen oder verschwendeten Nahrungsmittel ausreichen, um die hungernde Weltbevölkerung zu ernähren.

Weniger Verluste statt mehr Produktion

Wie dieses Ziel erreicht werden kann, zeigt ein Beispiel aus Kenia. Dort schaffen es 300.000 von 550.000 Tonnen angebauter Mangos gar nicht bis auf den Markt. „Nur 2 Prozent gehen in den Export, und 5 Prozent werden verarbeitet. Der Rest wird frisch gepflückt, verdirbt auf dem Baum oder geht mangels Kühlkette bei Lagerung oder Transport kaputt“, erklärt Sonja Mattfeld. Sie ist Partnerin bei der Africon GmbH in Düsseldorf, ein Unternehmen, das sich auf die Beratung von Marktstrategien in Afrika spezialisiert hat und Mitglied der Save-Food-Initiative ist.


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Dieser Missstand war für die Save-Food-Initiative Grund genug, um ein kleines Unternehmen vor Ort zu unterstützen das lokale Produkte mit einfachen Methoden trocknet und damit haltbar macht. Durch den gezielten Einsatz von effizienten Lagermöglichkeiten sowie Verarbeitungs- und Verpackungstechnologien hat das „Mango-Projekt“ dazu beigetragen, die Lebensmittelverschwendung in Kenia innerhalb von zwei Jahren um 10 Prozent zu senken. Ein Projekt, das typisch ist für die 2011 gegründete Initiative. Die Kooperation aus Messe Düsseldorf, Welternährungsorganisation (FAO), und Umweltprogramm der Vereinten Nationen (UNEP) hat sich zum Ziel gesetzt, Lösungen entlang der Wertschöpfungskette zu erarbeiten, um die Nahrungsmittelverluste und -verschwendungen zu bekämpfen. Die Initiative wird von über 1.000 Mitgliedern aus Industrie, Politik und Zivilgesellschaft unterstützt, darunter namhafte Konzerne und Branchenverbände sowie Forschungseinrichtungen und Nichtregierungsorganisationen aus dem Lebensmittelbereich. Sie haben sich vernetzt, um interdisziplinäre Modelle mit einem ganzheitlichen Ansatz zu erarbeiten.

In diesem Zusammenhang wurde auch die Rolle der Verpackung beleuchtet. Ergebnis: Die vielfach propagierte Parole „Verpackung ist gleich Müll“ stimmt nicht. Schließlich erfüllen intelligente Verpackungssysteme entlang der Produktions- und Handelskette wichtige Funktionen: Schutz vor Schädlingsbefall und Transportschäden, Sicherung der Frische, Lagerfähigkeit und Haltbarkeit sowie Verbraucherinformation und hygienische Handhabung. Die Vertreter der Save-Food-Initiative wissen zwar, dass Verpackung kein Allheilmittel ist. „Je mehr desto besser“ gelte nicht, doch „je weniger desto besser“ stimme auch nicht immer. Wenn ein Lebensmittel nicht ausreichend geschützt wird und verdirbt, sind mehr Produktionsressourcen unnütz aufgewendet worden, als es für eine geeignete Verpackung jemals der Fall gewesen wäre. Unter Nachhaltigkeitsgesichtspunkten schlägt die Waage in einem solchen Fall also in Richtung Verpackung aus.

Das Gegenteil ist der Fall, wenn in Supermärkten die Bananen erst geschält und dann in Plastik verpackt werden. Schließlich hat sich die Natur einige Verpackungen bereits sehr gut ausgedacht. Katharina Istel, Referentin Nachhaltiger Konsum beim Naturschutzbund Deutschland plädiert daher dafür, Verpackungsmaterial bewusst und nur im notwendigen Maße einzusetzen: „Dass nicht alleine die Verpackung beim Food Waste zählt, zeigt sich doch schon daran, dass wir unglaublich stark verpacken und dennoch so viele Lebensmittel weggeschmissen werden.“ Die Kritik des Naturschutzbundes richtet sich in diesem Zusammenhang auch gegen die bequeme „To-go-Kultur“, die zu einem regelrechten Boom von Einwegverpackungen geführt habe.

Der Handel handelt

Diesen Vorwurf wollen die Händler nicht auf sich sitzen lassen. Als Mitglied der Save-Food-Initiative legt Lidl Deutschland zum Beispiel großen Wert darauf, Lebensmittelverschwendung zu vermeiden. Zur nachhaltigen Ressourcennutzung tragen ein effizientes Warenwirtschaftssystem, das Frischekonzept – Produkte werden vor Erreichen des Haltbarkeitsdatums reduziert angeboten – sowie die Unterstützung der Tafeln bei. Ziel ist es, den Plastikverbrauch bis 2025 um mindestens 20 Prozent zu reduzieren.

Auch Metro arbeitet eng mit der Tafel zusammen. Jährlich werden allein in Deutschland qualitativ einwandfreie Lebensmittel im Wert von etwa 12 Millionen Euro gespendet. Der Handelsriese ist Vertriebspartner der Beste-Reste-Box. Sie wurde von „Zu gut für die Tonne!“, einer Initiative des Bundesministeriums für Ernährung und Landwirtschaft (BMEL), entwickelt und ermöglicht, im Restaurant nicht verzehrte Speisen mitzunehmen. Zudem kooperiert Metro mit „United Against Waste“, einer Initiative, die praktische Lösungen gegen Lebensmittelverschwendung erdenkt. Kantinen und Restaurants können dabei mit einem Abfall-Analyse- Tool herausfinden, an welchen Stellen in ihrem Betrieb sie Ressourcen verschwenden. Auch in der Warenbevorratung sowie in den eigenen Kantinen gilt bei Metro das übergeordnete Ziel, so wenig Lebensmittel wie möglich wegzuwerfen. Und nicht zuletzt bei Eigenmarkenprodukten legen die Düsseldorfer großen Wert auf die optimale Verpackung, wobei Nachhaltigkeitsaspekte eine entscheidende Rolle spielen. So plant das Unternehmen bis Ende 2018 alle Verpackungskomponenten aus PVC durch umweltfreundlichere Materialien zu ersetzen.

Markenartikler werden aktiv

Eine ähnliche Strategie verfolgt auch Nestlé. Der Lebensmittelgigant wendet das „Food Loss + Waste Protocol“ an. Ziel ist es, einen globalen Berechnungs- und Berichtsstandard zu entwickeln, um so Prozesse entlang der Lieferkette auf ihre Effektivität zu testen und Optimierungsbedarf aufzuzeigen. Mit der 2017 gestarteten Kampagne „Mach mehr draus – gemeinsam gegen Food Waste“ klärt Nestlé die Verbraucher über Lebensmittelverschwendung auf und gibt Tipps für den Haushalt. Um die Verschmutzung der Ozeane zu bekämpfen, hat sich Nestlé verpflichtet, dass bis 2025 alle Verpackungen recyclingfähig oder wiederverwendbar sind. Sie sollen aus Monomaterial bestehen, mit hellen oder rußfreien Farben bedruckt sein und gut lösbare Etiketten haben.

Eine weitere Möglichkeit zur Reduzierung der Lebensmittelverschwendung sind die gute Restentleerbarkeit und die Restgrößen von Verpackungen. Schließlich entscheidet auch die Größe des Gebindes darüber, was im Müll landet. Je besser die Portionen für den Bedarf passen und je länger die Haltbarkeit ist, desto geringer ist die Wahrscheinlichkeit, dass etwas weggeworfen wird. Laut Experten braucht man für kleinere Packungen zwar mehr Material, wenn damit die Lebensmittelverschwendung aber nur gering reduziert wird, ist die CO2-Belastung in Summe niedriger. Und das ist wichtiger denn je, denn derzeit liegt die CO2-Belastung durch „Food Waste“ auf Rang drei hinter der durch die USA und durch China.